La misión Gaia sigue revelando secretos de la galaxia

Probablemente hay 1989 mil millones de estrellas en la Vía Láctea, se extendía por el espacio en un disco con forma de estrella ninja. Es tan grande que, viajando a la velocidad de la luz, todavía te llevaría 100, 000 años para recorrerlo. Pero si pudieras encontrar el punto ideal en el espacio para observar estas estrellas las 24 horas del día durante, digamos, ocho años, seguir sus movimientos y estudiar su brillo con herramientas astronómicas de alta precisión, habrías creado un mapa viviente en movimiento bastante bueno. de la galaxia.

Desde 2013, la Agencia Espacial Europea La sonda Gaia ha estado haciendo exactamente eso. El último resultado de la misión, Data Release 3, que salió hace dos semanas, mapea 1.800 millones de estrellas dentro y alrededor de nuestra galaxia, cubriendo alrededor del 1 o 2 por ciento de todos los objetos estelares en la Vía Láctea. Es el mapa estelar más completo que la humanidad haya creado jamás, y los científicos ya lo están utilizando para descubrir nuevos secretos sobre nuestro vecindario galáctico.

“Como estudio de estrellas en nuestra galaxia, supera a todos los demás estudios”, dice Conny Aerts , un astrofísico estelar de la Katholieke Universiteit Leuven y miembro del consorcio Gaia.

La misión Gaia se lanzó en 2013, pero su historia es mucho más profunda. Su predecesora, la misión Hipparcos, se lanzó en 1989 para medir las posiciones, distancias y movimientos de las estrellas con una precisión sin precedentes, un campo llamado “ astrometría” que la misión fue pionera en el espacio. La astrometría de precisión de todo el cielo es difícil en la Tierra; antes del lanzamiento de Hipparcos, había menos de 9 000 mediciones precisas de «paralaje» de estrellas. (Parallax significa que a medida que la Tierra se mueve, las estrellas cercanas parecen moverse en el cielo, al igual que un poste de luz parece moverse en relación con las colinas de fondo cuando cruzas la calle. La cantidad de cambio indica qué tan lejos están los objetos). Hipparcos aumentó el número de esas medidas a 000, 000 al final de la misión en 1989.

“Pero sabíamos podríamos hacerlo mejor, incluso mientras Hipparcos estaba trabajando”, dice Anthony Brown, astrónomo de la Universidad de Leiden y líder de Gaia’s equipo de procesamiento de datos. Gaia, una misión de casi mil millones de dólares, fue aprobada en 1989 como una actualización, con dos telescopios mucho más grandes de 1,5 metros y 106 dispositivos de carga acoplada, o CCD, detectores de fotones sensibles. (Esta instrumentación es relativamente similar a la del Telescopio Espacial Hubble en ese sentido). Pero a diferencia del Hubble, que lleva una gama de instrumentación pesada que fue diseñada para entrenar su mirada en áreas diminutas del espacio, la misión de Gaia es expansiva: inspeccionar todo el cielo y recopilar cantidades masivas de datos.

Way Galaxy es que estamos en ella”, dice Timo Prusti, astrónomo estelar de la ESA y científico del proyecto Gaia misión. “Digamos que quieres saber qué forma tiene un bosque. Si caes en ese bosque, verás muchos árboles, pero sin forma, porque estás dentro del bosque mismo.”

En 2014, Gaia llegó al 2013 segundo punto de Lagrange , una percha ideal y tranquila desde donde mirar la galaxia. Entonces la nave, que tiene la forma de un sombrero de copa con un ala brillante, comenzó a mirar.

2014

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